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Saint-Martin / Sint-Maarten

A ilha de St. Martin (ou São Martinho, pra os que fazem questão de utilizar o nome em português) está localizada no nordeste do Caribe e faz parte das Pequenas Antilhas. Apesar de ser bastante pequena, a soberania sobre a ilha é dividida entre dois países: Sint-Maarten, no setor sul da ilha, é uma nação constituinte do Reino da Holanda, enquanto a Coletividade de Saint-Martin, no setor norte, é uma coletividade ultramarina da França.

O mais provável é que o seu primeiro contato com St. Martin seja com a porção holandesa da ilha. Aqui está o principal aeroporto, um dos mais movimentados da região, e o principal porto da ilha, também um dos mais agitados do Caribe, que chega a receber até meia dúzia de navios de cruzeiro em um único dia. O lado holandês de St. Martin ocupa cerca de 40% dos 87km² da ilha, mas é habitado por pouco mais da metade da população total. Sua capital, Philipsburg, está localizada às margens da Grande Baía, e costuma ser bastante movimentada durante o dia, graças à sua proximidade com o porto (são cerca de 15 minutos a pé). A cidade é bem bonitinha e bem cuidada, principalmente ao longo da principal rua comercial, a Voorstraat (Rua da Frente), toda em paralelepípedos, e da Boardwalk, à beira-mar. Philipsburg é um paraíso comercial, com dezenas de lojas duty-free e tax-free, vendendo joias, relógios, perfumes, eletrônicos e muito mais.

Harbour
Harbour

A 11km de Philipsburg, em direção ao oeste, encontra-se a praia de Maho. Esta praia, apesar de pequena, é uma das mais movimentadas de toda a ilha e, talvez, a mais famosa de todo o Caribe. O cenário até que é bastante bonito e o mar convidativo para o banho, mas o grande atrativo daqui é a extrema proximidade com a cabeceira da pista do Aeroporto Princess Juliana. Aqui, é possível assistir de camarote, diariamente, à chegada e partida de dezenas de aviões de todos os portes - atualmente, os espetáculos principais ficam a cargo dos Boeing 747 da KLM, e Airbus A340 da Air France.

Maho Beach
Maho Beach

Marigot, a capital do lado francês, fica a apenas 7km de Maho, e é uma das cidades mais bonitas do Caribe. Um excelente lugar para relaxar, longe das hordas de turistas que desembarcam em Philipsburg, Marigot pode não ter as vantagens comerciais do lado holandês, mas possui alguns dos melhores restaurantes e cafés de toda a ilha, além butiques, uma marina, e um pequeno porto, de onde pode-se partir para visitar a ilha vizinha de Anguila. Para os que quiserem se movimentar um pouco enquanto estiverem por aqui, uma trilha leva da região central até o Fort-Louis, construído pelos franceses em 1789. O alto da colina oferece vistas panorâmicas sobre Marigot e boa parte da costa francesa, além de permitir avistar Anguila ao fundo.

Marigot
Marigot

Seguindo 6km ao norte de Marigot, a vila de Grand-Case tem um aspecto mais simples que o da capital, mas também possui excelentes restaurantes. A pouco mais de 5km de Grand-Case, já no lado leste da ilha, a praia Orient é outra particularmente famosa na região. Apesar de ser bastante turística, é um ótimo lugar para praticar esportes aquáticos, como jet-ski ou snorkel, ou simplesmente nadar e tomar sol. Club Orient, localizado no setor sul de Orient é, ao menos oficialmente, a única praia nudista de St. Martin, embora o topless seja aceito nas demais praias do lado francês.

Orient Beach
Orient Beach

Em geral, o lado holandês aparenta ter sido mais desenvolvido que o francês. A metade norte da ilha, contudo, tem um ar mais europeu e possui os melhores atrativos naturais. Enquanto toda a ilha aceita o dólar americano, a moeda oficial do sul é o florin, enquanto a do norte é o euro. A ilha é, em geral, segura e alugar um caro para explorá-la é uma decisão conveniente, tendo em vista que pode ser demorado depender do transporte público para o deslocamento entre áreas afastadas dos principais centros (não existe um cronograma e nem mesmo paradas de ônibus - simplesmente se toma algum transporte que vá na direção desejada).

Oyster Bay
Oyster Bay

Quando a sua aventura por aqui estiver concluída, existe a possibilidade de seguir viagem para diversas ilhas caribenhas conectadas diretamente com St. Martin. Entre as opções estão Antígua, Barbados, Porto Rico, as Ilhas Virgens Americanas e Britânicas e muitas outras. Além disso, é muito fácil tomar um ferry para as ilhas vizinhas de Anguila e St. Barths.

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