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Punta Arenas, Chile

Punta Arenas es la ciudad más meridional de la masa continental americana, o sea, conectada directamente al continente, sin la necesidad de cruzar ninguno brazo de mar. Se encuentra a más de 3.000km al sur de la capital chilena, Santiago, y a cerca de 2.500km de Buenos Aires, la capital argentina. Las grandes distancias y la falta de carreteras pavimentadas, comunes en el territorio patagónico, hacen que la principal vía de acceso de la ciudad sea la aérea. Varios vuelos diarios conectan Punta Arenas a Santiago y Puerto Montt, y en temporada alta (verano austral) también es posible volar directamente a Ushuaia, en Argentina. Otras alternativas son tomar un barco desde Puerto Montt (4 días), o llegar por carretera, señalando que a cualquier destino de Chile al norte de Puerto Natales y el Parque Nacional Torres del Paine sólo se puede acceder manejando a través de Argentina (la frontera está a 200km de Punta Arenas).

Con cerca de 130.000 habitantes, esta es la ciudad más grande de la región patagónica y, situada a orillas del Estrecho de Magallanes, fue el principal puerto en la ruta de navegación entre los océanos Atlántico y Pacífico hasta la apertura del Canal de Panamá en 1914. Hoy, Punta Arenas es uno de los dos únicos puertos libres de impuesto en el país (el otro está en Iquique, en el extremo norte de Chile).

Uno de los principales atractivos de la ciudad es el Cementerio Municipal, considerado uno de los más hermosos del mundo, y designado Monumento Nacional en 2012. Ocupando una superficie de 4 hectáreas, el cementerio recuenta en silencio la historia de la ciudad, presentando bellos ejemplos de arquitectura enmarcados en su proyecto paisajístico. Construido en 1894, es el lugar de descanso de muchas de las personalidades más importantes de la Región de Magallanes.

Cementerio Municipal - Punta Arenas, Chile
Cementerio Municipal - Punta Arenas

Todavía dentro de la ciudad, usted puede dirigirse al Cerro de la Cruz, el cual no se encuentra lejos del centro. Ali, un mirador permite vistas panorámicas de las casas de la ciudad, con sus tejados  coloridos, del Estrecho de Magallanes y, al fondo, de la Tierra del Fuego.

Punta Arenas vista desde el Cerro de la Cruz
Punta Arenas vista desde el Cerro de la Cruz

En la zona de Punta Arenas, una de las experiencias más buscadas es la de ver pingüinos de cerca en su hábitat natural. Existen dos destinos principales para este tipo de actividad: el primero, más fácil de alcanzar, es el Seno Octay, a 60km al noroeste de la ciudad, el segundo, la Isla Magdalena, permite un contacto más cercano con los pingüinos, los cuales se encuentran en una cantidad mucho mayor. Parte del Monumento Natural Los Pingüinos, Isla Magdalena puede ser alcanzada navegando por 37km desde Punta Arenas. En esta isla, entre noviembre y marzo, se puede seguir por un camino marcado, entre decenas de miles de pingüinos en las diferentes etapas de la vida, incluyendo miles de nidos. Es bastante común que los pingüinos crucen el sendero marcado para los visitantes y lleguen bastante cerca de los turistas.

Pinguinos en la Isla Magdalena - Punta Arenas, Chile
Isla Magdalena - Punta Arenas

Otra posibilidad muy interesante de tour en las cercanías de Punta Arenas tiene un carácter histórico. Se trata de un itinerario hacia el sur, con destino a Fuerte Bulnes, situado a unos 60km al sur de la ciudad. Esta fortaleza fue construida en 1843 en Punta Santa Ana, como parte de los esfuerzos del gobierno nacional en promover la ocupación de las tierras más australes del país, que entonces había ganado recientemente su independencia. Debido a la dureza del clima, la nueva colonia nunca fue capaz de atraer a una importante población estable y, sólo cinco años después de su creación, fue trasladada a un sitio de clima más generoso, dando lugar a la actual ciudad de Punta Arenas. El fuerte hoy existente es una reconstrucción terminada en 1943 y restaurada en varias ocasiones desde entonces.

Fuerte Bulnes - Punta Arenas, Chile
Fuerte Bulnes - Punta Arenas

A tan sólo 2km del Fuerte Bulnes se encuentra la Ciudad del Rey Felipe, mejor conocida como Puerto del Hambre, el escenario de uno de los capítulos más tristes de la historia de Chile. En este lugar, en marzo de 1584, la corona española intentó establecer un asentamiento con el fin de colonizar la región. Sin embargo, la falta de preparación de los nuevos residentes para hacer frente a las condiciones hostiles del sitio causó la muerte por inanición o frío de casi la totalidad de sus más de 300 ocupantes. Cuando un grupo de exploradores ingleses llegó al lugar tres años después no había ningún sobreviviente. El Cabo Froward, el punto más meridional de la masa continental de América, está a sólo 30km de allí, pero sólo puede ser alcanzado por barco o a pie.

Punta Santa Ana - Punta Arenas, Chile
Punta Santa Ana - Punta Arenas

Desde Punta Arenas, se puede continuar la exploración de la Patagonia chilena siguiendo 250km al norte hasta la ciudad de Puerto Natales, o tomando un ferry para cruzar el Estrecho de Magallanes hasta Porvenir, en la parte chilena de Tierra del Fuego. Como alternativa, se puede seguir por 620km hasta la ciudad argentina de Ushuaia, cercana al extremo sur del continente americano.

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