Quito

Ubicado casi "en la mitad del mundo", pocos kilómetros al sur de la Línea del Ecuador, Quito fue la primera ciudad de América Latina a ser declarada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. Fundada en 1534 por el conquistador español Diego de Almagro en el territorio originalmente perteneciente al Reino de Quito, e integrada al Imperio Inca en el siglo XV, la ciudad tiene un centro histórico muy bien conservado, lleno de bellas edificaciones remanentes de la arquitectura colonial.

Centro Histórico - Quito, Ecuador
Centro Histórico - Quito, Ecuador

Al igual que en muchas otras partes de la América española, la religiosidad de su gente siempre ha sido un aspecto cultural dominante en Quito. Rara vez, sin embargo, se pueden encontrar evidencias tan bien conservadas de cuanto la vida de los primeros colonos giraba en realidad en torno del catolicismo. Ya en el siglo XVI aparecen las primeras grandes iglesias, como las de San Francisco (actualmente el mayor edificio religioso de la ciudad), San Agustín, y Santo Domingo, además de la Catedral. La Calle García Moreno (anteriormente conocida como la "Calle de las Siete Cruces"), en el centro histórico, alberga, en tan sólo unas pocas cuadras, siete iglesias pertenecientes a siete congregaciones diferentes.

Centro Histórico - Quito, Ecuador
Centro Histórico - Quito, Ecuador

Quito es a veces llamada de "Relicario de América", debido a la riqueza de su herencia colonial, y en ninguna parte esta riqueza es más evidente que en la Iglesia de la Compañía de Jesús. Conocida como "el Templo de Salomón en América del Sur", el "mejor templo jesuita en el mundo" y como la "joya del barroco en las Américas y en el mundo", esta iglesia, iniciada en el año 1605, tiene una fachada tallada en roca volcánica y un interior lleno de altares, púlpitos y esculturas de madera de cedro envueltas por pan de oro de 23 quilates.

Iglesia de la Compañia de Jesus - Quito, Ecuador
Iglesia de la Compañia de Jesus - Quito, Ecuador

Además de contener diversas iglesias, el centro histórico es un buen lugar para explorar a pié, con una serie de museos como el Museo de la Ciudad, y una buena variedad de restaurantes y cafés. Una buena opción es la Calle de la Ronda, cerca del Museo de la Ciudad; pavimentada con adoquines y recientemente renovada, es el hogar de pequeños eventos en los fines de semana. Si está en la ciudad un día lunes, asegúrese de presenciar el cambio de la guardia en frente del palacio presidencial (Palacio de Carondelet) antes de alejarse del centro.

Palacio de Carondelet - Quito, Ecuador
Palacio de Carondelet - Quito, Ecuador

La zona al norte del centro histórico cuenta con la mayor infraestructura turística de la ciudad en términos de la oferta de alojamientos y restaurantes. Estos se concentran, sobretodo, en el vecindario de la Plaza Foch, el corazón de la "Zona Rosa" quiteña, y sinónimo de fiesta y diversión en la capital ecuatoriana. Para una alternativa más tradicional, el Mercado Municipal de Santa Clara (1km al oeste de la Plaza Foch) ofrece opciones de cocina local a precios muy convenientes, aunque sea mejor evitar sus alrededores fuera de las horas comerciales. La zona también alberga el famoso Museo Nacional de la Casa de la Cultura, dedicado a obras de arte precolombino y colonial. Este es un museo completo y bien organizado que requiere al menos un par de horas para recorrerlo (reapertura prevista para la segunda mitad de 2017 luego de una renovación que dura dos años).

Inmediatamente al sur del centro histórico está el Panecillo, una colina en la que se encuentra la Virgen del Panecillo. Esta imagen de la Virgen María con alas puede ser avistada  desde varios puntos de la ciudad y el lugar ofrece una buena vista de Quito. Para una visión mucho más amplia de esta ciudad de 2,6 millones de habitantes, que es la capital nacional oficial más alta del mundo (2.850m sobre el nivel del mar), es muy recomendable tomar el teleférico que sube por la ladera este del volcán Pichincha hasta los 4.100m de altitud. Tanto en el caso del teleférico como para llegar a la Virgen del Panecillo, e incluso para moverse por distancias cortas durante la noche, se recomienda tomar un taxi.

Quito, Ecuador
Quito, Ecuador

Sólo 30km al norte del centro histórico de Quito está ubicado el monumento Mitad del Mundo, en el sitio donde una expedición francesa de 1736 declaró que pasaba la línea imaginaria que divide el mundo entre los hemisferios norte y sur. Recientes mediciones por GPS, sin embargo, demostraron que la ubicación exacta de la Latitud 0 se encuentra 240 metros al norte del monumento, erigido en 1972, en el sitio donde fueron encontradas ruinas construidas por la civilización Quitu-Cara. Sin embargo, el monumento actual es uno de los principales atractivos de Ecuador y es visitado por un gran número de visitantes ansiosos por tomar una foto con un pie en cada lado del mundo.

Mitad del Mundo - Ecuador
Mitad del Mundo - Ecuador

Los interesados en añadir un toque de aventura a su recorrido por Quito posiblemente se interesarán por el volcán Cotopaxi. Siendo el segundo pico más alto de Ecuador (después del Chimborazo), se encuentra a sólo 50 kilómetros al sur de Quito. Este es un volcán activo, con más de 50 erupciones registradas en los últimos 300 años, y un panorama relativamente popular de visitar cerca de la capital. Un camino para vehículos 4x4 llega a un estacionamiento ubicado a 4.600m de altitud. Desde ahí es posible ir caminando hasta el refugio José Rivas, a una altitud de 4.864m en cerca de una hora. La subida a la cima, a una altitud de 5.897m, es relativamente difícil, aunque no técnica, y por lo general requiere la salida desde el refugio antes de la una de la mañana, con el fin de iniciar el retorno desde la cima a más tardar a las 7:30 de la mañana.

Volcán Cotopaxi - Ecuador
Volcán Cotopaxi - Ecuador

El aeropuerto internacional Mariscal Sucre está situado a 40km del centro de la ciudad y tiene buenas conexiones con varios destinos de América Latina como Lima, Bogotá, Ciudad de Panamá y Ciudad de México. Quito también está conectada, en menor medida, a destinos en los Estados Unidos y Europa. Las ciudades de Cuenca (450km de distancia) y Guayaquil (420km) pueden ser alcanzadas en vuelos de alrededor de 1 hora o en cerca de 8 horas en autobús. La ciudad de Baños, puerta de entrada a la Amazonía ecuatoriana, está a 200km de Quito y se puede alcanzar tras aproximadamente 4 horas en bus.

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